Não é um milagre: 40 anos de trabalho duro transformaram a China numa potência

por Carl Benjaminsen

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Há cerca de um ano atrás, estava a jantar num restaurante vietnamita em Sanlitun, uma parte moderna do centro de Pequim, com shoppings lotados de marcas internacionais. Comigo estavam amigos italianos e franceses que vieram para a China com uma bolsa do governo para estudar cinema.

Uma foto do pacto assinado pelos aldeões em Xiaogang, província de Anhui, em 1978. [Foto: VCG]
No restaurante, uma mulher de 50 e poucos anos apareceu e perguntou se podia tirar uma foto com a mãe dela. Assim fizemos e começamos a conversar com elas. Era a primeira visita da mãe a Pequim, que estava na casa dos 70 anos, e queria uma foto connosco porque foi a primeira oportunidade que teve de conversar com pessoas estrangeiras. A sua visita a Pequim incluiu alguns outros primeiros. O seu primeiro voo de avião. A sua primeira visita a uma cidade grande. Foi, de fato, sua primeira viagem fora de seu condado rural na província de Sichuan.

O nosso encontro perfeitamente comum teria sido implausível há quarenta anos atrás. Apenas um pequeno número de pessoas estrangeiras morava na China. A indústria cinematográfica nacional do país arrecadou US $ 4,6 bilhões nas bilheterias no ano passado, mas na década de 1970 você não teria vindo aqui para estudar cinema, já que a indústria estava estagnada e pouco melhor do que morta. E apesar de hoje a China e o Vietname serem parceiros comerciais no valor de US $ 100 bilhões no ano passado, em 1979 eles iriam enfrentar o campo de batalha.

As extraordinárias mudanças que ocorreram na vida das duas pessoas que encontramos naquela noite foram devidas em grande parte à determinação de outro cidadão de Sichuan, Deng Xiaoping. Ele liderou o esforço para encerrar uma década de turbulência nacional com uma reunião de cinco dias do Partido Comunista da China (PCC) no Hotel Jingxi, no oeste de Pequim, em 22 de dezembro de 1978. O comunicado que se seguiu à reunião falava de uma mudança para a “modernização socialista”, “o rápido desenvolvimento da produção” e “agir de acordo com as leis económicas e dando importância ao papel da lei do valor”. Foi o início da política de reforma e abertura da China.

Acontece que o próximo grande passo foi dado longe da capital, numa pequena aldeia chamada Xiaogang. Os moradores eram desesperadamente pobres, a comida era escassa e a colheita daquele ano era desanimadora. Os aldeões concordaram em dividir secretamente suas terras agrícolas coletivas. Cada família administraria um pequeno lote, e eles poderiam manter o que cresciam além de sua cota de produção da aldeia. No contexto de décadas de coletivização e de uma economia de comando fortemente controlada, a ideia era tão perigosa que cada um deles assinou um pacto dizendo que cuidariam dos filhos de qualquer agricultor punido – talvez até executado – se o plano fosse descoberto. No ano seguinte, a mesma terra, cultivada com as mesmas ferramentas e cultivando as mesmas culturas, produziu uma colheita maior que os cinco anos anteriores combinados. Em vez de ser punida, a abordagem da aldeia espalhou-se pelo país.

Uma foto da vila de Xiaogang antes de 1978. [Foto: VCG]
Quando falamos de inovação na China hoje, falamos de coisas como comboios de alta velocidade, inteligência artificial e redes 5G. Mas igualmente transformacionais foram as soluções inovadoras que as pessoas encontraram para os desafios que enfrentavam no início do período de reforma. Por exemplo, as aldeias tiveram que descobrir como dividir a sua propriedade coletiva. Como escreveu Huang Yasheng, professor de economia do MIT, “alguns dos bens, tais como animais arados ou equipamentos pesados, ou eram muito caros para serem adquiridos por famílias individuais ou eram bens indivisíveis – um burro não pode ser dividido em dois”. Então, eles foram transformaram em ações que os aldeões podiam comprar e comercializar, e o capital que isso gerou permitiu que alguns deles deixassem a agricultura para trás e começassem os seus próprios negócios. Isso levou a um boom de pequenos fabricantes, alguns dos quais se transformaram em empresas como os whitegoods e os gigantes da eletrónica Kelon e Midea, que floresceram no interior de Guangdong.

Titularizar um burro pode não parecer muito transformador. Mas é difícil entender como a China era desesperadamente pobre naquela época. O Banco Mundial publica números históricos do PIB em dólares americanos atuais que ajudam a ilustrar o ponto. Em 1978, o PIB per capita nos Estados Unidos era de US $ 10.587; na América Latina e no Caribe era de US $ 1.575; no Oriente Médio e Norte da África, foi de US $ 1.366; na África Subsaariana foi de US $ 495. E na China? Em 1978, o PIB per capita era de US $ 156 por pessoa. No ano passado, foram US $ 8.826. É 57 vezes maior agora do que era então. Naquela época, cresceu seis vezes nos Estados Unidos e a América Latina e Caribe, cinco vezes no Oriente Médio e Norte da África, e três vezes na África Subsaariana.

Em 1978, para cada mil crianças nascidas na China, 53 morreriam na infância, de acordo com uma estimativa da Organização Mundial de Saúde. Esse número caiu para apenas sete. Uma criança nascida hoje pode esperar viver uma década inteira mais do que uma nascida há 40 anos. E eles provavelmente crescerão para serem muito mais instruídos: metade das crianças na China não frequentou a escola secundária em 1978, mas em 2013 a matrícula foi de 95%. E em meados dos anos 80, um terço da população era analfabeta; no início desta década, era cerca de 5%.

Os aldeões que assinaram o pacto em 1978 posam para uma foto na entrada da vila de Xiaogang em 2018. [Foto: VCG]
Os 40 anos de reforma e abertura foram simples? Claro que não.

O país tem lutado para encontrar um equilíbrio entre o desenvolvimento económico e a proteção ambiental, e é amplamente reconhecido que o pêndulo se inclinou mais para o crescimento do que para a proteção da riqueza ecológica do país. Uma frase fortemente apoiada por muitos escritores é “o milagre da China”. Mas, embora o ritmo de desenvolvimento tenha sido extraordinário, não foi mais um milagre do que o desenvolvimento da Grã-Bretanha, dos Estados Unidos ou do Japão, e cada um deles tem seus próprios exemplos do preço que pagaram por seu desenvolvimento. Durante cem anos, Londres tinha uma poluição tão densa que foi apelidada de “sopa de ervilhas”; Em apenas um trecho de quatro dias, em 1952, a poluição do ar matou cerca de 4.000 pessoas na cidade. Os Estados Unidos tinham o Canal do Amor, uma vizinhança de 800 famílias, tão contaminada pela poluição industrial que foi evacuada e demolida. E o Japão tinha a Minamata Bay, uma cidade onde o esgoto carregado de mercúrio de uma fábrica local envenenou mais de 2.000 pessoas.

E a China tem uma batalha árdua pela frente, pois trabalha para enfrentar desafios que incluem o envelhecimento da população, reforma do setor financeiro para fornecer mais apoio a empresas privadas e preparação de empresas estatais para que estejam mais bem preparados para enfrentar os desafios que acompanham a competição, um mercado cada vez mais aberto e globalizado. Estes são desafios difíceis para um país em desenvolvimento. A China é muito mais desenvolvida do que há 40 anos, mas ainda há um longo caminho pela frente. O país tem 998 milhões de pessoas em idade de trabalhar, mas espera-se que apenas cerca de 6% paguem impostos no ano que vem, porque eles ganharam mais de 5.000 yuans por mês – cerca de US $ 8.500 por ano. A China abriga a segunda maior economia do mundo e é cada vez mais próspera, mas ainda não é rica.

Esses desafios podem parecer assustadores, talvez até intransponíveis à primeira vista. Mas se, em 1978, tivesses descrito a China de hoje para a mãe idosa de Sichuan, talvez ela achasse que estavas louco. As últimas quatro décadas trouxeram mudanças tremendas às vidas das pessoas em toda a China, e a jornada da mudança está longe de terminar. Mas o povo chinês mostrou uma tremenda capacidade de estudar, trabalhar, iniciar negócios e inovar. As conquistas dos últimos 40 anos não foram um milagre; foi o trabalho duro de mais de um bilhão de pessoas que fez acontecer.

Nota: Carl Benjaminsen é um editor e apresentador de rádio na China Radio International, da China Media Group.

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